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De torneo “para el retiro” a mercado top: comienza la MLS, la nueva liga elegida por los jugadores argentinos

Ya hace un buen tiempo que la Major League Soccer (MLS) dejó ser simplemente esa tentadora última escala, con sueldos jugosos y partidos sin grandes exigencias, para las grandes figuras del fútbol mundial. Se transformó, con el correr de los años, en una competencia fuerte y seria a nivel continental, con poderío económico capaz de seducir futbolistas de renombre y con una organización sin fisuras, propia de las mejores ligas del planeta -llámese Premier League o Bundesliga-, pero con la milimétrica logística de los deportes profesionales de los Estados Unidos.

Son cada vez más los jugadores que eligen estar allí como destino o como plataforma de despegue para llegar a Europa.

Y, como no podía ser de otro modo, cada vez son más los argentinos. En la temporada que comenzará este viernes habrá, de arranque, 46 presencias. Por detrás de los canadienses (que tienen tres equipos propios en la competencia), son la legión más numerosa. Y prometen, como cada campaña en los últimos tiempos, dejar su huella.

Desde la cancha, donde Lisandro López y Ramón Wanchope Ábila son las últimas adquisiciones del grupo que tiene como estrella a Gonzalo Higuaín. Y desde los bancos, donde Matías Almeyda, entrenador de San José Earthquakes, tiene como colegas a Hernán Losada (exjugador de Independiente que hizo carrera en Bélgica) en DC United y al Gringo Gabriel Heinze en Atlanta United.  

Con la inclusión del Austin FC, que tiene entre sus dueños al actor Matthew McConaughey, ya son 27 equipos los equipos que participarán en la competencia. Sí, un número que se acerca al que tiene la Copa de la Liga Profesional argentina, pero con otro propósito: hacer la competencia lo más fuerte posible.

El formato que adoptaron es separar a los equipos en Conferencias Este y Oeste, de 14 y 13 clubes cada una respectivamente. El primero de cada zona se clasificará directo a las semifinales de conferencia, mientras que los que se ubiquen desde la segunda hasta la séptima posición entrarán a la primera ronda de los playoffs.


Columbus Crew es el campeón defensor de la MLS. Foto Reuters

Serán 35 jornadas hasta el 7 de noviembre. Los playoffs se iniciarán el 19 de noviembre y la final para conocer al campeón tiene como fecha estimada el 11 de diciembre.

Conferencia Este: Atlanta United, Chicago Fire, FC Cincinnati, Columbus Crew (actual campeón), D.C. United, Inter Miami, Montreal Impact, Nashville SC, New England Revolution, New York City, New York Red Bulls, Orlando City, Philadelphia Union y Toronto FC.

Conferencia Oeste: Austin FC, Colorado Rapids, FC Dallas, Houston Dynamo, Los Angeles FC, Los Angeles Galaxy, Minnesota United, Portland Timbers, Real Salt Lake, San Jose Earthquakes, Seattle Sounders, Sporting Kansas City y Vancouver Whitecaps.

Las grandes figuras que tendrá la MLS van desde Gonzalo Higuaín en Inter Miami a los mexicanos presentes en el clásico del torneo: Carlos Vela (Los Ángeles FC) y Javier ‘Chicharito Hernández (Los Ángeles Galaxy). Orlando City da la nota por tener al portugués Nani y al brasileño Alexandre Pato en sus filas.


La MLS Cup, el trofeo que pone en juego la liga estadounidense. Foto Reuters

Higuaín tendrá como entrenador a un histórico del Manchester United y compañero del dueño David BeckhamPhil Neville, quien remplazó al uruguayo Diego Alonso. LA Galaxy ya no tiene a Guillermo Barros Schelotto como DT ni a Cristian Pavón (que parece que jugará la Copa Libertadores para Boca) y ahora será dirigido por una gloria del fútbol de EEUU como Greg Vanney.

Los favoritos a quedarse con el trofeo son el actual campeón, el Columbus Crew de Lucas Zelarayán, y Los Angeles FC. “Para mí lo más importante es ganar algo con mi equipo porque el fútbol es un deporte de equipo y es importante traer un trofeo para estos fanáticos”, remarcó Vela, figura del club angelino.

Otros candidatos son Seattle Sounders (del ex Boca Nicolás Lodeiro) y el temible Portland Timbers, con Diego Valeri y Sebastián Blanco -dos hombres identificados con Lanús e ídolos en EE.UU.- a la cabeza. 


Gonzalo Higuaín, figura de Inter Miami y de la MLS. Foto AFP

Serán dos los partidos que abrirán la temporada. A las 21 de la Argentina chocarán Houston Dynamo y San José Earthquakes, el equipo que dirige el Pelado Almeyda. Y, a continuación, desde las 22.30, Seattle Sounders se las verá con Minnesota United, que tiene en sus filas a otros ex Boca como Emanuel Bebelo Reynoso y Ramón Wanchope Ábila. Ambos encuentros se podrán ver por ESPN Play, la plataforma online de la cadena.

Un cambio que presenta esta nueva temporada es que se clasifican 14 conjuntos a la siguiente fase y no 18 como en las anteriores. Los tres clubes de Canadá, Toronto FC, Club de Foot Montreal (antes Montreal Impact) y Vancouver Whitecaps, en el 2020 jugaron entre sí las primeras instancias del torneo por el cierre de las fronteras. Este año harán de locales en Estados Unidos: Toronto en Orlando, Montreal en el estadio de Inter Miami y Vancouver en el de Real Salt Lake.

Son varias las franquicias que esperan albergar varios fanáticos, en su cancha, con una cantidad disminuida en las primeras instancias y se piensa que el público sea cada vez mayor en cada partido.

La MLS presentó varios protocolos sanitarios que todos los clubes tendrán que respetar: pruebas físicas, barbijos obligatorios, aislamiento de cinco días si hay algún caso positivo por contacto estrecho. Además, si un futbolista o personal de un equipo realiza conductas de alto riesgo de contagio, no podrán participar en entrenamientos o partidos y se hará testeos durante 14 días.

Repaso, club por club, de todos los argentinos


Gabriel Heinze prepara a su Atlanta United para una nueva temporada en la MLS. Foto Prensa Atlanta United

Atlanta United: Tiene 8 argentinos y es uno de los conjuntos que tiene un DT albiceleste. Gabriel Heinze es el entrenador. Lo acompañan en el plantel: Alan Franco (la última compra desde Independiente), Ezequiel Barco, Marcelino Moreno (Lanús), Santiago Sosa (River), Franco Ibarra (Argentinos Juniors), Rocco Ríos Novo (arquero salido del Granate) y Lisando López.

Austin FC: Hace su debut en la MLS con Tomás Pochettino, volante de Talleres que pretendía Marcelo Gallardo pero armó sus valijas para irse a Norteamérica.

Chicago Fire: Tiene dos. Gastón Giménez, quien pasó por Vélez y ahora defiende los colores de Paraguay, e Ignacio Aliseda (Defensa y Justicia)

Cincinnati: Álvaro Barreal, una de las promesas que tenía el Fortín, decidió irse y formar parte de la MLS.

Club de Foot Montreal: Tiene un par de argentinos, Emanuel Maciel (San Lorenzo) y Joaquín Torres (Newell’s).

Columbus Crew: Lucas Zelarayán fue importante para que su equipo se consagre campeón en la última temporada. También forma parte del plantel Milton Valenzuela (ex Newell’s).


Lucas Zelarayán celebra con el trofeo de campeón de la MLS que obtuvo con Columbus el 12 de diciembre. (Foto: Prensa Columbus Crew)

Colorado Rapids: Braian Galván, disputó pocos encuentros con Colón antes de marcharse a la MLS.

Dallas FC: Franco Jara, casi un trotamundos, hace rato encontró su lugar en Norteamérica.

DC United: Hernán Losada y Nicolás Frutos fueron las primeras adquisiciones argentinas del club. El DT y ayudante de campo, respectivamente, vienen de hacer una gran carrera en Bélgica, donde fueron compañeros de Matías Suárez en el Anderlecht. Tienen en sus filas a Yamil Asad (Vélez).

Minnesota United: Emanuel Bebelo Reynoso y el último en llegar a la liga, Ramón Wanchope Ábila, además de ser cordobeses y compañeros en Boca, ahora se juntaron en Estados Unidos.

Houston Dynamo: Marías Vera (San Lorenzo), Max Urruti (Newell’s) y Mateo Bajamich (Instituto) uno de los grandes delanteros que tuvo el ascenso argentino y optó por irse a la MLS.

Inter Miami: El club de Beckham juntó a los hermanos Federico y Gonzalo Higuaín en un mismo equipo. También tiene a Leandro González Pirez, Nicolás Figal, Julián Carranza (Banfield) y Matías Pellegrini (Estudiantes).

New England Revolution: Su delantero titular es Gustavo Bou, que sigue las campañas de Racing en sus redes sociales como un gran hincha de La Academia.


Gustavo Bou, figura de New England Revolution. Foto Reuters

New York City: Franquicia del Manchester City en Estados Unidos. Tiene a un histórico como Maximiliano Moralez y a un prometedor Valentín Castellanos, que hace rato lo miran clubes importantes y lo siguen de cerca para la Selección Argentina.

Orlando City: Rodrigo Schlegel, exdefensor de Racing, desde 2019 está instalado en el club donde Kaká terminó su carrera.

Portland Timbers: Diego Valeri y Sebastián Blanco, campeones con Lanús, son considerados ídolos en Portland. Ahora se sumó otro jugador del Sur de la Provincia de Buenos Aires: Claudio Bravo, quien allí recaló después de su paso por Banfield.


Diego Valeri, símbolo de Portland Timbers. Foto Reuters

Real Salt Lake: Pablo Ruíz, volante que tuvo un breve paso por San Lorenzo pero no llegó a debutar en el Ciclón. Ahora sueña con ser convocado por la Selección de Chile.

San José Earthquakes: Tiene a Matías Almeyda como entrenador. Cinco son los futbolistas. Tres con pasado en River: Daniel Vega, Luciano Abecasis y Andrés Ríos. Completan la lista Cristian Espinoza y Eric Remedi.


Matías Almeyda, uno de los DT argentinos en la MLS.

Vancouver: Erik Godoy, con pasado en Colón y Tigre, es parte de otro de los clubes canadienses.

La programación de la primera fecha

Viernes 16: A las 21, Houston Dynamo-San Jose. A las 22.30, Seattle Sounders-Minnesota United.

Sábado 17: A las 15, CF Montreal- Toronto FC. A las 16, Orlando City-Atlanta United. A las 19, Los Angeles FC- Austin FC. A las 21, DC United-New York City, New York Red Bull-Sporting Kansas City y FC Dallas-Colorado Rapids. A las 21.30, Chicago Fire-New England Revolution y Nashville-Cincinnati.

Domingo 18: A las 16, Inter Miami-Los Angeles Galaxy. A las 18.30, Columbus Crew-Philadelphia Union. A las 23, Vancouver Whitecaps-Portland Timbers.

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